Un joc online a dezlegat o mare enigmă a SIDA. Gamerii – coautori ai studiului ştiinţific

Un joc online a dezlegat o mare enigmă a SIDA. Premieră mondială: gamerii - coautori ai studiului ştiinţific

Un joc online a dezlegat o mare enigmă a SIDA. Premieră mondială: gamerii - coautori ai studiului ştiinţific

Fanii unui joc pe internet au reuşit în numai trei săptămâni să decodeze structura unei enzime asemănătoare celei a virusului HIV – o enigmă care ţinea în şah de zece ani oameni de ştiinţă eminenţi. În mod excepţional, revista Nature Structural & Molecular Biology, care a publicat duminică această descoperire, i-a trecut pe jucătorii online printre coautorii studiului ştiinţific.

Numit ”Foldit” (Pliază-l), jocul a fost dezvoltat în 2008 de departamentele de informatică şi de biochimie ale Universităţii din Washington şi este accesibil tuturor. Scopul său este rezolvarea de către jucători a unei probleme de care computerele se lovesc tot timpul – în acest caz: cum se ”pliază” o moleculă pentru a forma o structură 3D, dând astfel naştere unei proteine. ”Oamenii au o capacitate de a raţiona în trei dimensiuni mult mai mare decât calculatoarele”, a explicat Seth Cooper, unul dintre creatorii jocului. ”Rezultatele publicate săptămâna trecută arată că, combinând jocurile, ştiinţa şi informatica, se fac progrese pe care nu le credeam posibile”, a spus Seth.

Găsirea configuraţiei exacte a unei proteine este adesea vitală pentru a înţelege cum se dezvoltă o maladie (infecţie, cancer etc) în organism şi, mai ales, pentru obţinerea unui medicament capabil să o oprească. Dar, din păcate pentru biologi, un microscop nu oferă decât o imagine ”strivită” a proteinei. Una dintre sarcinile cele mai dificile este, deci, de a reconstitui tridimensional molecula şi de a identifica zonele în care medicamentele pot acţiona.

Mai bine de un deceniu, cercetătorii şi-au stors creierii pentru a obţine o enzimă utilizată de un retrovirus – familie căreia îi aparţine virusul HIV. Acest tip de enzime joacă un rol fundamental în modul în care proliferează virsusul care provoacă SIDA. Medicii sunt convinşi că inhibându-l, ar putea eficientiza lupta contra maladiei, dar fără să-i cunoască structura le era foarte greu să găsească substanţa capabilă să-l blocheze.

Aşa au ajuns medicii să apeleze la ingeniozitatea jucătorilor de Foldit. Împărţiţi în echipe concurente, mii de jucători din întreaga lume, elevi sau pensionari, au construit în cyberspaţiu lanţuri de aminoacizi (”cărămizile” care compun proteinele), le-au pliat şi repliat în toate combinaţiile imaginabile în încercarea de a ajunge la o structură viabilă. Ei au fost ajutaţi de programul informatic Rosetta, numit astfel după numele Pietrei din Rosetta care i-a permis lui Champollion să descifreze hieroglifele. Modelele de proteine găsite şi transmise de jucători prin internet au fost atât de aproape de realitate încât cercetătorilor le-au trebuit doar de câteva zile pentru a stabili structura exactă a enzimei. ”Foldit este dovada că un joc poate transforma un novice într-un expert capabil de descoperiri de prim ordin. Suntem pe cale să adoptăm aceeaşi abordare pentru predarea ştiinţelor în şcoli”, a spus Zoran Popovic, profesor de informatică la Universitatea din Washington.